วอชิงตัน — บันทึกช่วยจำที่ไปถึงจุดสูงสุดของกระทรวงความมั่นคงแห่งมาตุภูมิในเดือนกันยายนนั้นไม่ชัดเจนเกี่ยวกับแผนการสร้างคณะกรรมการเพื่อติดตามภัยคุกคามความมั่นคงของชาติที่เกิดจากการแพร่กระจายของการบิดเบือนข้อมูลที่เป็นอันตราย

แผนกดังกล่าวกล่าวว่า “ไม่ควรพยายามเป็นผู้ชี้ขาดความจริงในที่สาธารณะ”

ทว่าเมื่อรัฐมนตรี Alejandro Mayorkas ประกาศคณะกรรมการบิดเบือนข้อมูลในเดือนเมษายน ฝ่ายนิติบัญญัติของพรรครีพับลิกันและนักวิจารณ์หัวโบราณประณามมันตามตรง เรียกมันว่าความพยายามของ Orwellian ในการระงับความคิดเห็นที่ไม่เห็นด้วย นักวิจารณ์บางคนจากทางซ้ายก็เช่นกัน ซึ่งตั้งคำถามถึงอำนาจที่สำนักงานดังกล่าวอาจอยู่ในมือของฝ่ายบริหารของพรรครีพับลิกันในอนาคต

ภายในไม่กี่สัปดาห์ คณะกรรมการชุดใหม่ก็ถูกรื้อถอน — ถูก “หยุดชั่วคราว” อย่างเป็นทางการ — ยกเลิกบางส่วนโดยกองกำลังที่ตั้งใจจะต่อสู้ รวมถึงการบิดเบือนเจตนาและอำนาจของคณะกรรมการ

มีข้อตกลงอย่างกว้างขวางทั่วทั้งรัฐบาลกลางที่ประสานการรณรงค์บิดเบือนข้อมูล ซึ่งคุกคามต่อภาวะฉุกเฉินด้านสาธารณสุขที่ทวีความรุนแรงยิ่งขึ้น กระตุ้นการแบ่งแยกทางชาติพันธุ์และทางเชื้อชาติ และแม้กระทั่งบ่อนทำลายระบอบประชาธิปไตยด้วยตัวมันเอง อย่างไรก็ตาม ชะตากรรมของคณะกรรมการได้เน้นย้ำว่าปัญหาดังกล่าวมีพรรคพวกในวอชิงตันมากเพียงใด ทำให้แทบเป็นไปไม่ได้เลยที่จะพิจารณาจัดการกับภัยคุกคาม

ผู้เชี่ยวชาญกล่าวว่าความล้มเหลวในการดำเนินการได้เปิดช่องสำหรับคลื่นลูกใหม่ของการบิดเบือนข้อมูลก่อนการเลือกตั้งกลางเทอมในเดือนพฤศจิกายนและแม้กระทั่งความรุนแรงเช่นการสังหารหมู่ชนชั้นที่บัฟฟาโลนิวยอร์กซูเปอร์มาร์เก็ตในเดือนพฤษภาคมซึ่งได้รับแรงบันดาลใจจากทฤษฎีสมคบคิดที่ไม่มีมูลความจริงว่า กองกำลังระดับโลกมุ่งที่จะ “แทนที่” ชาวอเมริกันผิวขาวด้วยการอพยพ

“ฉันคิดว่าเราอยู่ในสถานการณ์ที่เยือกเย็นจริงๆ ในประเทศนี้” นีนา แจนโควิคซ์ ซึ่งดำรงตำแหน่งผู้อำนวยการคณะกรรมการช่วงสั้นๆ ก่อนลาออกเมื่อความขัดแย้งปะทุขึ้น

แจนโควิคซ์เป็นนักเขียนและนักวิจัยที่โดดเด่นในด้านข้อมูลบิดเบือนซึ่งเคยแนะนำรัฐบาลยูเครน แจนโควิคซ์กลายเป็นจุดสนใจของความโกรธเกรี้ยว โดยมุ่งเป้าทางออนไลน์โดยข้อมูลเท็จหรือข้อมูลที่ทำให้เข้าใจผิดเกี่ยวกับบทบาทของเธอในสิ่งที่นักวิจารณ์ประณามว่าเป็นกระทรวงความจริง

“มันยากที่จะจินตนาการว่าเราจะกลับมาจากสิ่งนี้ได้อย่างไร” เธอกล่าวในการให้สัมภาษณ์ “เมื่อนี่คือพฤติกรรมของผู้แทนจากการเลือกตั้งของเรา — เมื่อเราไม่สามารถตกลงกันได้ คุณรู้ว่าอะไรคือความจริง”

ภัยคุกคามจากการบิดเบือนข้อมูลในปัจจุบันเกี่ยวข้องกับประเด็นที่ไม่นานมานี้อาจอยู่เหนือการเมืองพรรคพวก ในทางกลับกัน การบิดเบือนข้อมูลกลับแฝงอยู่ในการแบ่งแยกดินแดนและพรรคพวกที่ลึกซึ้งยิ่งขึ้นของประเทศในประเด็นต่างๆ เช่น การทำแท้ง ปืน และการเปลี่ยนแปลงสภาพภูมิอากาศ

แม้แต่ในระหว่างการบริหารของทรัมป์ กระทรวงความมั่นคงแห่งมาตุภูมิก็รับรู้ถึงภัยคุกคามดังกล่าว หน่วยงาน พร้อมด้วยผู้อำนวยการหน่วยข่าวกรองแห่งชาติ ได้มอบหมายให้มีการศึกษาในปี 2019 ซึ่งสรุปว่า การบิดเบือนข้อมูลสามารถ “ทำให้ความแตกแยกทางสังคมที่มีอยู่แย่ลง” และ “ทำให้เกิดความตื่นตระหนกที่สะท้อนผ่านตลาดการเงิน”

เอฟบีไอ กระทรวงการต่างประเทศ และเพนตากอนเตือนซ้ำแล้วซ้ำเล่าถึงภัยคุกคามจากแหล่งข่าวปลอมจากต่างประเทศ คณะกรรมการการเลือกตั้งแห่งสหพันธรัฐจัดการประชุมสัมมนาก่อนการเลือกตั้งปี 2020 เพื่อแก้ไขปัญหานี้เช่นกัน

อย่างไรก็ตาม เมื่อถึงเวลานั้น พรรคพวกที่แบ่งแยกประเด็นในประเด็นนี้ก็เริ่มเป็นรูปเป็นร่างขึ้นแล้ว

ต้นกำเนิดของมันเริ่มต้นจากการแทรกแซงของรัสเซียในการเลือกตั้งประธานาธิบดีโดนัลด์ ทรัมป์ในปี 2559 ซึ่งเขาและพันธมิตรของเขาประณามซ้ำแล้วซ้ำเล่าว่าเป็นของปลอม แม้จะมีหลักฐานที่รวบรวมโดยผู้สอบสวนของรัฐบาลกลางเกี่ยวกับการสมรู้ร่วมคิดของรัสเซีย

ข้อมูลบิดเบือนที่ยังคงวนเวียนอยู่รอบๆ โควิด-19 และการเลือกตั้งประธานาธิบดีโจ ไบเดนในปี 2020 ซึ่งทรัมป์ยังคงยืนยันว่าเป็นการฉ้อโกง โดยขัดต่อหลักฐานทั้งหมด ทำให้พรรครีพับลิกันมองว่าการต่อสู้กับการบิดเบือนข้อมูลเป็นการโจมตีของพรรคพวก

“คุณไม่สามารถแม้แต่จะใช้คำว่า ‘การบิดเบือนข้อมูล’ ในวันนี้โดยปราศจากความหมายแฝงทางการเมือง” จอห์น โคเฮน อดีตเจ้าหน้าที่ข่าวกรองระดับสูงของกระทรวงความมั่นคงแห่งมาตุภูมิ ซึ่งเข้าร่วมในการอภิปรายเกี่ยวกับการจัดการกับภัยคุกคามด้านความมั่นคงของชาติที่เกิดจากอินเทอร์เน็ตกล่าว – เปิดใช้งานการแพร่กระจายอย่างรวดเร็วของข้อมูลเท็จ

โดยบัญชีทั้งหมด แผนกล้มเหลวในการคาดการณ์ความโกรธเกรี้ยวที่การสร้างคณะที่ปรึกษาจะก่อให้เกิด – เช่นเดียวกับความสะดวกที่นักวิจารณ์จะจัดการกับแคมเปญประเภทที่ควรติดตาม

Mayorkas ประกาศคณะกรรมการทันทีในการพิจารณางบประมาณในเดือนเมษายน ตามด้วยโพสต์ Twitter จาก Jankowicz ถึงเวลานั้น คณะกรรมการได้ดำเนินการมาแล้วสองเดือน แม้ว่าจะยังไม่ได้ประชุมอย่างเป็นทางการก็ตาม

นอกจากผู้อำนวยการคนใหม่แล้ว เจ้าหน้าที่ยังรวมเจ้าหน้าที่สี่คนที่มีรายละเอียดจากส่วนอื่นๆ ของแผนกด้วย ยังไม่มีงบประมาณเฉพาะหรือหน่วยงานบังคับใช้ ถึงกระนั้น นักวิจารณ์หัวโบราณ รวมทั้ง แจ็ค โปโซเบียก ก็กระโจนเข้าใส่ โดยเข้าร่วมโดยสื่อหัวโบราณและเจ้าหน้าที่ของพรรครีพับลิกัน

คณะกรรมการกลายเป็นกระดาษฟอยล์ใหม่อย่างรวดเร็วในการเล่าเรื่องการหาเสียงของพรรครีพับลิกันแบบเก่าที่พรรคเดโมแครตที่เอาแต่ใจต้องการบุกรุกความเชื่อส่วนตัวของผู้คนอย่างลึกซึ้งและลึกซึ้งยิ่งขึ้น – “ยกเลิก” ค่านิยมแบบอนุรักษ์นิยม ความโดดเด่นของ Jankowicz ในการอภิปรายถึงการกระทำของรัสเซียทำให้เธอตกเป็นเป้าหมายของพรรครีพับลิกันโดยเฉพาะ

Jankowicz กล่าวว่า “ฝ่ายขวาตระหนักดีว่าเป็นวิธีที่จะทำให้ผู้คนโกรธเคือง “ปัญหาคือ มีปัญหาด้านความมั่นคงของชาติอย่างแท้จริง และการไม่สามารถพูดคุยเกี่ยวกับเรื่องนี้อย่างเป็นผู้ใหญ่ได้ ถือเป็นความเสียหายต่อประเทศอย่างแท้จริง”

อย่างไรก็ตาม ฝ่ายค้านไม่ได้มาจากฝ่ายขวาเท่านั้น

องค์กรสิทธิ 3 แห่ง ได้แก่ Protect Democracy สถาบัน Knight First Amendment Institute ที่มหาวิทยาลัยโคลัมเบีย และ Electronic Frontier Foundation ยินดีที่หน่วยงานยอมรับถึงขอบเขตของปัญหา แต่อ้าง “ประวัติศาสตร์การดูหมิ่นรัฐธรรมนูญอย่างโจ่งแจ้ง” ของแผนกเป็นเหตุผลเพียงพอ ระวัง

“หากอยู่ในมือที่ไม่ถูกต้อง คณะกรรมการดังกล่าวจะเป็นเครื่องมือที่มีประสิทธิภาพสำหรับการเซ็นเซอร์และการตอบโต้ของรัฐบาล” พวกเขาเขียนในจดหมายถึงนายกเทศมนตรี โดยเรียกร้องให้กระทรวงฯ พิจารณาคณะกรรมการอีกครั้ง

ความเสียหายเสร็จสิ้น บังคับให้ Mayorkas ถอยกลับ เขาระงับงานของคณะกรรมการ โดยอยู่ระหว่างการพิจารณาจากสภาที่ปรึกษาของแผนกซึ่งคาดว่าจะแล้วเสร็จภายในวันที่ 1 ส.ค.

เขาขอให้อดีตเจ้าหน้าที่พรรคสองฝ่ายตรวจสอบปัญหาการต่อสู้กับการบิดเบือนข้อมูล: Michael Chertoff เลขานุการของแผนกภายใต้ประธานาธิบดี George W. Bush และ Jamie S. Gorelick รองอัยการสูงสุดภายใต้ประธานาธิบดี Bill Clinton ไม่กี่คนที่คาดหวังว่าคณะกรรมการจะถูกสร้างขึ้นใหม่ในรูปแบบที่ตั้งใจไว้

การแบ่งขั้วข้อมูลเท็จที่เพิ่มขึ้น เช่นเดียวกับปัญหาอื่นๆ ได้ขัดขวางการค้นหาแนวทางแก้ไขโดยรัฐสภาและฝ่ายบริหารของไบเดน

กฎหมายเช่นพระราชบัญญัติโฆษณาที่ซื่อสัตย์ซึ่งจะควบคุมการโฆษณาทางการเมืองทางออนไลน์เช่นเดียวกับทางโทรทัศน์หรือวิทยุนั้นถูกระงับมาหลายปีแล้ว สหรัฐอเมริกาล้มเหลวในการดำเนินการเกี่ยวกับความเป็นส่วนตัวหรือเรื่องอื่น ๆ เพื่อควบคุมอำนาจของยักษ์ใหญ่โซเชียลมีเดียเช่นยุโรปเช่นได้ย้ายไปบังคับให้พวกเขาเปิดเผยว่าบริการของพวกเขาขยายเนื้อหาที่แตกแยกและหยุดกำหนดเป้าหมายโฆษณาออนไลน์ตามบุคคลอย่างไร เชื้อชาติ ศาสนา หรือรสนิยมทางเพศ

ในวอชิงตัน ไม่มีแม้แต่ข้อตกลงเกี่ยวกับภัยคุกคาม โดยที่พรรครีพับลิกันยึดการต่อสู้กับการบิดเบือนข้อมูลเพื่อพยายามปิดปากเสียงอนุรักษ์นิยม

ตามเอกสารภายในของกระทรวงความมั่นคงแห่งมาตุภูมิที่จัดตั้งคณะกรรมการ ซึ่งรวมถึงวิกฤตที่คัดลอกมาจากพาดหัวข่าวของวันนี้: ข้อมูลเท็จที่บั่นทอนภาวะฉุกเฉินด้านสาธารณสุข ผู้ค้ามนุษย์ที่หว่านความเท็จเพื่อคัดท้ายผู้อพยพให้เดินทางข้ามแดนใต้สุดอันตราย ทฤษฎีสมคบคิดที่ก่อให้เกิดความรุนแรงต่อเจ้าหน้าที่การเลือกตั้งระดับรัฐและระดับท้องถิ่น

เอกสารดังกล่าวเผยแพร่สู่สาธารณะโดยวุฒิสมาชิกพรรครีพับลิกันสองคนซึ่งโจมตีคณะกรรมการด้วยเสียงคือ Chuck Grassley of Iowa และ Josh Hawley จาก Missouri พวกเขาอ้างว่าเป็นหลักฐานของความจำเป็นในการต่อสู้กับการบิดเบือนข้อมูล แต่เป็นจุดมุ่งหมายที่ชั่วร้ายของคณะกรรมการ แม้ว่าบันทึกทั้งหมดจะเน้นย้ำถึงหลักความจำเป็นในการปกป้องเสรีภาพในการพูด อย่างไรก็ตาม ในบรรดาเอกสารต่างๆ เป็นประเด็นพูดคุยที่ Mayorkas ได้รับสำหรับการประชุมกับเจ้าหน้าที่จาก Twitter เพื่อจัดการกับการบิดเบือนข้อมูล ซึ่งวุฒิสมาชิกระบุว่าเป็นความพยายามที่จะ “ปราบปรามเนื้อหาที่ไม่ถูกใจ”

Grassley ไม่ตอบสนองต่อการร้องขอความคิดเห็น Abigail Marone โฆษกของ Hawley กล่าวว่า Biden “ตั้งใจที่จะเป็นผู้นำการบริหารที่ต่อต้านการแก้ไขครั้งแรกในประวัติศาสตร์อเมริกา”

“ความคิดของเขาเกี่ยวกับ ‘การบิดเบือนข้อมูล’ คือพ่อแม่พูดถึงลูก ๆ ของพวกเขาที่ได้รับการสอนทฤษฎีการแข่งขันที่สำคัญ หรือคนอเมริกันกังวลที่ถามคำถามที่ถูกต้องเกี่ยวกับวัคซีนโควิด” เธอกล่าวเสริม “เป้าหมายของไบเดนคือการใช้อำนาจของรัฐบาลสหพันธรัฐในการปิดคำพูด”

กระทรวงความมั่นคงแห่งมาตุภูมิได้เพิ่มการคุกคามของข้อมูลเท็จในกระดานข่าวคำแนะนำการก่อการร้ายระดับชาติซึ่งเป็นระยะๆ เป็นครั้งแรกในเดือนกุมภาพันธ์ “สหรัฐฯ ยังคงอยู่ในสภาพแวดล้อมการคุกคามที่เพิ่มขึ้นซึ่งขับเคลื่อนโดยปัจจัยหลายประการ รวมถึงสภาพแวดล้อมออนไลน์ที่เต็มไปด้วยเรื่องเล่าและทฤษฎีสมคบคิดที่เป็นเท็จหรือทำให้เข้าใจผิด” คำเตือนกล่าว

แถลงการณ์เสริมว่า นักแสดงทั้งในและต่างประเทศ “พยายามทำให้ความขัดแย้งในสังคมรุนแรงขึ้นเพื่อสร้างความบาดหมางและบ่อนทำลายความไว้วางใจของสาธารณชนต่อสถาบันของรัฐเพื่อส่งเสริมให้เกิดความไม่สงบ ซึ่งอาจก่อให้เกิดความรุนแรงได้” ในขณะนั้น ส.ว. Marsha Blackburn, R-Tenn. ประกาศว่าแผนกนี้กำลัง “รักษาคำพูด ความคิด และความคิดเห็นของพลเมืองอเมริกัน”

แผนกย้ำคำเตือนในแถลงการณ์เมื่อเดือนที่แล้ว

“โดยพื้นฐานแล้ว ณ จุดนี้เราไม่สามารถพูดคุยอย่างสงบเกี่ยวกับปัญหานี้ได้” พอล บาร์เร็ตต์ รองผู้อำนวยการศูนย์ธุรกิจและสิทธิมนุษยชนสเติร์นแห่งมหาวิทยาลัยนิวยอร์กกล่าว “และมีผลแปลก ๆ เป็นวงกลมและเป็นวงรอบ ปัญหาเองช่วยให้เราไม่สามารถพูดถึงปัญหาได้”